La Cometa di Natale, 46P/Wirtanen

Comet 46P/Wirtanen is seen in this southern hemisphere telescopic view on Nov. 7, 2018.Alex Cherney / NASA

Le comete sono astri molto capricciosi, se volessimo paragonarli ad un animale domestico sarebbero sicuramente dei gatti, fanno un po’ ciò che vogliono ma a mio avviso il bello del gatto è proprio questo “fare come gli pare” come se atavicamente si ricordassero di essere stati venerati come Dèi. In questi giorni è caccia alla “cometa di Natale”, basta aprire google e digitare la parola “cometa” ed ecco che appare nella ricerca la 46P/Wirtanen. Tranquilli non è una parolaccia ma la nomenclatura stessa della cometa che porta il nome (o meglio il cognome) del suo scopritore (Carl Wirtanen) mentre la lettera P la identifica come periodica e cioè con periodo orbitale sotto i 200 anni. In effetti quello della 46P è ben al di sotto di questo limite, l’ultimo perielio è stato raggiunto infatti nel 2013 mentre il prossimo sarà nel 2024 ma quello che ci interessa è quello del prossimo 12 dicembre con il punto di massima vicinanza al nostro pianeta fissato per il 16 dicembre.

Il 10 novembre scorso la Wirtanen ha fatto parlare di se passando da mag. 11 a mag. 8 sino a raggiungere mag. 6 verso la fine dello stesso mese, attualmente è di mag. 5.5 (quindi visibile ad occhio nudo da cieli bui) e si prevede possa arrivare a mag. 3. Ma torniamo al discorso sui gatti: più di una volta comete annunciate come spettacolari si sono rivelate dei fiaschi pazzeschi (vedi Kohoutek) quindi meglio andarci cauti (anche ora che scrivo sebbene l’abbia osservata proprio ieri sera) ma non si escludono piacevoli sorprese dato che sono composte da ghiaccio ed avvicinandosi al Sole sono soggette ad outburst. Non ci resta che aspettare e nel frattempo osservare (in queste sere è tra Eridano e Balena), meglio se con un binocolo (io l’ho osservata in un 8×42), o provare a fotografarla con una reflex ed un semplice 18-55. Di seguito una mappa per rintracciare la posizione della cometa.

Andrea Cuozzo

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